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Enero 1997

El creciente protagonismo de Ovid Technologies

Por Pedro Hípola

Los orígenes de OT están en CD-Plus Technologies, compañía neoyorquina dedicada en sus primeros años a la edición y distribución de cd-roms. Pero al esbozar la trayectoria histórica de Ovid Technologies también debemos hacer referencia a la transformación de un "clásico" de las bases de datos en línea: BRS Online.

Era difícil prever el éxito que le esperaba a Mark Nelson cuando creó su empresa en 1986. Mark tenía una trayectoria de trabajo en la que destacaba un propósito: hacer más amigable a los usuarios la recuperación de información a partir de la base de datos Medline.

Este hombre, de ideas claras y avanzadas, consiguió que su software Ovid se hiciera muy popular entre una buena cantidad de usuarios de Medline en discos ópticos.

La calidad de sus trabajos le hizo merecedor de una ayuda económica del gobierno estadounidense, que fue decisiva para el crecimiento y consolidación de la compañía, que hasta 1991 tuvo su centro de operaciones en el propio apartamento de Nelson.

A la primera release ms-dos del programa, puesta en el mercado en 1988, le siguió poco después la versión para redes Novell. En 1992 se presentó Ovid for Windows. Un año después la versión Unix...

Y por si alguien no se había percatado del creciente protagonismo de CD Plus, la empresa de Nelson dio un golpe de efecto comprando una parte importante de los restos del fallido imperio online de Robert Maxwell, BRS Online.

Pedro Hípola conversa con Mark Nelson, fundador y presidente de Ovid Technologies, en el reciente Online´96

La mutación de BRS

A mediados de los años sesenta algunos técnicos de IBM habían comenzado a desarrollar su propio sistema para la gestión de bases de datos documentales, que vio la luz pública bastantes años después con la forma de un producto comercial denominado Stairs (Storage and information retrieval system).

Dentro de la State University of New York (Suny) un grupo de científicos trabajaron con una versión modificada de Stairs, a la que denominaron BRS (Bibliographic retrieval system). De entre ellos surgió un trío de "emprendedores" que se decidieron a crear en 1976 su propia empresa, a la que dieron también el nombre de BRS.

La compañía de Ron Quake, Jan Egeland y Ray Palmer comenzó a ofrecer servicios online al año siguiente; servicios que, con el tiempo, llegaron a ser bastante utilizados sobre todo por la comunidad académica y de investigadores. Si bien se trataba de un host multidisciplinar, estaba sobre todo especializado en materias biomédicas y en ciencias sociales. Su popularidad se debió en buena parte a la política de "reventar" los precios que ofrecían entonces sus máximos rivales, Dialog y Orbit.

BRS fue comprado en 1980 por el Thyssen-Bornemisza Information Technology Group, y en 1989 por el grupo editorial MacMillan, propiedad del magnate de la comunicación Robert Maxwell. Así BRS se integró en Maxwell Online.

Recordemos como curiosidad que durante la pertenencia al grupo del barón Thyssen fue cuando se produjo la puesta en marcha, con gran aparato publicitario, del host suizo Data-Star, que utiliza también el software BRS. La unión comercial BRS (New York) y Data-Star (Berna) duró poco, ya que al año siguiente el barón vendió Data-Star a la telefónica helvética Radio Suisse.

Pero, por otra parte, los años 1991-1994 son, como es sabido, tiempos de confusión dentro del imperio editorial que había conseguido aglutinar Robert Maxwell, especialmente después de su fallecimiento.

Puesto todo el grupo MacMillan en venta (del que Maxwell Online formaba parte -con un nuevo nombre, Infopro, desde 1992 -), se produce en 1994 la definitiva desmembración de Maxwell Online: el host Orbit es vendido al francés Questel, BRS Software Products lo absorbe Dataware, y... quizá lo más sorprendente: ¡una empresa de cd-roms compra un host online!

Para CD Plus la adquisición de BRS Online significó, entre otras cosas, incorporar una importante base de clientes bibliotecarios y médicos, junto con los derechos de distribuir el texto completo de más de 70 revistas biomédicas.

Hacia la "biblioteca virtual"

Mark Nelson había declarado: "Adquirimos BRS con el fin de establecer la primera solución en el mundo que ofrezca con un solo sistema acceso a bases de datos bibliográficas y de texto completo a través de cualquier medio. Y ahora podemos ofrecer una gran variedad de puntos de acceso".

En efecto, en 1995 CD Plus suministraba ya sus bases de datos en cd-roms, instaladas en discos magnéticos dentro de redes de campus universitarios..., y además era posible también consultarlas por medio de acceso remoto en línea.

Las bases de datos distribuidas online por BRS, que hasta entonces eran gestionadas en mainframes IBM, fueron reinstaladas en unos equipos informáticos que hacían uso del sistema operativo Unix. Se desarrollaron interfaces de consulta que emulaban los anteriores servicios BRS Online y BRS Colleague. Se introdujeron innovaciones en los sistemas de cobro. Además CDP ofreció la posibilidad de utilizar en línea una versión (en modo carácter) de Ovid, el exitoso software con el que la compañía de Nueva York venía editando desde el principio sus cd-roms.

Se decidió entonces el cambio de nombre para toda la empresa: Ovid Technologies. De esta forma se subrayaba la importancia que este software iba a adquirir. En palabras de Nelson, "Ovid es el elemento común de todos nuestros productos de bases de datos. Es el motor de búsqueda para todos los servicios locales y de red, y el corazón de nuestro sistema online".

Ese mismo año 1995 se empezó a ofrecer una versión de Ovid basada en la arquitectura cliente/servidor y la norma Z39.50. Ovid Client tenía las mismas prestaciones que el producto homónimo para cd-roms: herramientas de navegación por el lenguaje natural, gestión de tesauros, etc.

Estaba acrecentándose, cada vez con más fuerza, el protagonismo de una compañía dedicada a ofrecer un auténtico sistema de gestión de biblioteca virtual electrónica. Los últimos acontecimientos de esta historia son narrados en otros artículos de este mismo número de IWE.

De BRS Online a Ovid Online: confluencia de dos mundos

1976: Ron Quake, Jan Egeland y Ray Palmer fundan BRS

1977: Comienza BRS Online

1980: BRS es adquirido por Thyssen-Bornemisza

1985: Mark Nelson funda Online Research Systems

1988: ORS cambia su nombre a CD Plus

1989: CD Plus crea su software Ovid
BRS se integra en Maxwell Online

1991: Fallece Robert Maxwell

1992: Maxwell Online es rebautizado como Infopro

1993: MacMillan en venta (Infopro incluido)

1994: CD Plus adquiere BRS Online. Comienza CDP Online
(Dataware compra BRS Software Products)

1995: Nuevo nombre: Ovid Technologies
Arquitectura cliente/servidor: soporte Z39.50

1996: Ovid Web Gateway
Cliente Java

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